FROM    COYHAIQUE    IN    CHILE     TO     SANTA  CRUZ   province   IN   ARGENTINA   PATAGONIA  2

Remembering a good time is feeling happy again.

Gabriela Mistral

 

Almost before dawn and excited by the recommendations of our hosts, we left  Cinco Rios Lodge  to continue our journey south on the Austral Highway, the route 7.

Originally we were to cross Argentina by the Huemules International Pass, but seduced by the stories and descriptions of what lied ahead, we decided to stay in Chile for a while longer. In any case, it seemed an acceptable detour. The sun made its way through the clouds and accompanied us throughout the journey.

ROADTRIP

We drove on a paved road  filled with steep ascents and descents for about two or three hours along  intensily green and blue lakes and mountains with snowed peaks and very few towns, right up to Cerro Castillo National Park.  The  panoramic views of the Rio Ibañez valley made us stop and get out of the car in the middle of the road for pictures.


Our destination was far away but we had made calculations of the time and the miles to travel and everything seemed to be in order. Even so, the road became longer than expected and without realizing it, and distracted by crossing huemules, the almost extinct Patagonian deer, or perhaps a hare, we ended up arriving at Puerto Tranquilo at noon. We followed the instructions as learned: "fill your tank of gasoline ahead because after the lake there are no service stations" "Have lunch in the restaurant of the middle (there were three that seemed identical, with homemade food and zero pretenses"; and most importantly, "don't miss the boat ride to the Marble Chapels on Lake Carrera".

 


MARBLE CHAPELS

Well, there we were, standing in front of the large and brilliantly blue General Carrera Lake (called Argentina Lake in its Argentinian side) . It's the second largest freshwater lake in South America,  and surrounded by peaks. What we didn't  imagine was what we were about to see: the Marble Chapels. 

But not before solving a little problem: boats were not running because there was almost no tourism at that time, and the only one that was available was being hired by a group of young Chileans who wanted to go by themselves. We were almost leaving when we decided to insist one last time and... we were accepted as part of the group.  We would be on the boat to the Marble Chapels!!!
 
We had to walk about a kilometer to the place where the precarious boat was anchored. For seconds we thought of overturning in those icy waters. The sailing lasted about an hour.


Getting to those mineral formations made of calcium carbonate and discovering their secret was something that left us speechless. It was magical. Mystical.

The Chapels and the Cathedral are white and cream colored caves formed by years of erosion produced by the wind over the rocks.  Add to that the contrast against  the sun illuminated crystalline waters under the caves.

The boat was small so it actually got inside the caves and we were able to get off and walk around.

For me, the Chapels surpassed the beauty of the Blue Grotto in Capri. This natural sanctuary is away from everything. Getting there is difficult, and there are no nearby hotels.


 

 

BORDER CROSSING AND THE HAPPIEST MOMENTS OF OUR LIVES


We were ecstatic about the Chapels, one of the secrets of southern Chile, and we did not realize that we were running out of time. We had to get to the border crossing before it closed for the night.


We passed the Bertrand lake and the mighty Baker river. A little further on, we took a detour towards Valle Chacabuco. We had more than 160 kms of dirt road left. Our goal was to arrive before the border crossing gendarmes left office.


Along the way, we saw  guanacos and an occasional ñandú. Ramon, a expert in Patagonian fauna, advised us not to approach. He explained that apart from being fast, the guanacos spit from the distance, but we insisted on getting off and to our surprise, the solitary guanaco that we had seen on the road was the sentry. It was late when we were trapped among a herd of about fifty of these animals, ancestral settlers of Patagonia. It seemed that the day had not stopped surprising us.
 
We continue driving to nowhere. Neither the GPS nor us knew  our whereabouts. We saw a house on a hill and decided that it belonged to the Tomkins, the American conservationists who  bought large tracts of land in Argentina and Chile for the purpose of Conservation of the entire ecosystem of Patagonia.


Already dark but illuminated by a full moon that ventured out that night, we arrived at Paso Fronterizo Roballos. We were the only ones to cross it that day. We felt like heroes. A little while later we were driving in the lands of San Martin, but still far away from any town, not even a hint of electric light. We turned off the car lights and stood there in silence for a while, gazing at the stars and the infinite sky. The three of us agreed that it had been a truly magical day like no other in our lives.

We finally arrived at Bajo Caracoles at around 11pm. It is a tiny town of about 40 inhabitants, but the closest  to the Cueva de las Manos our first stop the day after.

In Bajo Caracoles there is only one hotel: Hotel Bajo Caracoles. The only problem is that the owners were  asleep. We had to knock the windows all over until they showed up,  but they were very kind even made us some sandwiches and offered juice. The hotel is totally precarious. A shared bathroom and a super cold room hardly heated by a mini stove. But we were so tired that we slept like logs and woke up feeling refreshed and ready for our next adventure!

Do you wish to continue reading about this journey?  Click here: Patagonia 3

 
 

ESPAÑOL

 

 

EN ESTE ARTICULO....

  • Viaje en Carro

  • Capillas de Marmol

  • Cruzando Fronteras

  • Patagonia 3

Recordar un buen momento es sentirse feliz de nuevo

 

Gabriela Mistral

 

 

Casi sin amanecer y entusiasmados por las recomendaciones de nuestros anfitriones, salimos del Cinco Rios Lodge www.cincorios.cl/  a continuar nuestro recorrido dirección sur por la Carretera Austral, la ruta 7. Originalmente pensábamos cruzar a Argentina por el Paso Huemules, pero seducidos por las historias y las descripciones de lo que nos venía adelante, decidimos quedarnos en Chile un rato más. De todas maneras nos pareció un desvío aceptable. El sol se abrió paso entre las nubes y nos acompañó en todo el recorrido. Fuimos pasando lagos y lagunas de intensos azules, y montañas coronadas por picos nevados. El recorrido por  el Parque Nacional Cerro Castillo, en carretera de asfalto, tiene subidas empinadas, y luego bajadas con pendientes fuertes y vistas panorámicas del valle del Rio Ibañez y de las montañas que lo rodean.

Nuestro destino era un poco alejado pero habíamos hecho cálculos del tiempo y los kilómetros a recorrer y todo parecía estar en orden. Aún así el camino se hizo más largo de lo esperado y sin darnos cuenta, entre cruzarnos algún huemul, los casi extintos ciervos patagónicos,  o quizás alguna liebre, terminamos llegando al mediodía a Puerto Rio Tranquilo. Fuimos siguiendo instrucciones al pie de la letra: pongan gasolina porque después no hay bombas, almuercen en el restaurant del medio (sólo había tres que parecían idénticos, con comida casera y cero pretensiones), y lo más importante, no dejen de hacer el paseo a las Capillas de Mármol en el Lago Carrera.

Bueno, el sólo hecho disfrutar estar frente al Lago General Carrera (que se llama Lago Argentino en su parte argentina) es algo espectacular; Es inmenso, el segundo más grande de Suramérica, de un azul profundo y rodeado de cumbres. Lo que no imaginábamos era la magnitud de lo que nos faltaba: el paseo en bote a las Capillas de Mármol y la verdad que se nos estaba complicando el plan. Las lanchas no estaban trabajando porque no había casi turismo en esa época, y la única que había disponible, estaba siendo contratada por un grupo de jóvenes chilenos que querían ir solos. Casi retirándonos decidimos insistir una última vez y fuimos aceptados. Subiríamos a la embarcación con el grupito.

 

 

Tuvimos que caminar como un kilómetro hasta el lugar donde estaba anclada la precaria lancha. Por segundos pensamos en un naufragio en esas aguas heladas. Nos advirtieron que era un recorrido más o menos largo. De hecho el paseo duró como una hora.

Llegar a esos acantilados y descubrir su secreto fue algo que nos quitó la palabra por momentos. Fue algo mágico. Las Capillas y la Catedral son cuevas de colores blancos y cremas, formadas por erosión de años que hacen contraste con el color cristalino del agua.  Llegas en la lancha hasta adentro e incluso en alguna te puedes bajar. Para mi superaron a la gruta Azul en Capri. Este santuario de la Naturaleza queda alejado de todo. Llegar es difícil, además no hay alojamiento cercano, ni nada. Para algunos eso nos resulta más atractivo, pero la realidad es que el acceso hace que sea un destino turístico poco visitado.

 

Estábamos en éxtasis con este descubrimiento, uno de los secretos guardados del sur de Chile, y no nos dimos cuenta que se nos hacía tarde. Seguimos entonces camino, ahora sí decididos a llegar antes del cierre de la frontera.

Pasamos el lago Bertrand y el caudaloso río Baker (no se dice Beiker). Un poco más adelante, tomamos el desvió en dirección a Valle Chacabuco. Nos quedaban más de 160 kms de carretera de tierra, pero por el momento, nuestra meta era llegar antes que se fueran los gendarmes del Paso de frontera.

En la ruta, vimos algunos ñandúes y un ocasional guanaco. Ramon, experto en fauna patagónica nos desaconsejó acercarnos. Nos explicó que aparte de ser rápidos, los guanacos escupen a distancia. Insistimos  en bajarnos y para sorpresa nuestra, este guanaco solitario que habíamos visto en la ruta era solo el centinela. Fue tarde cuando nos vimos atrapadas entre una manada de unos cincuenta de estos animales, ancestrales pobladores de la Patagonia. Parecía que el día no terminaba de sorprendernos.

 

Seguimos recorriendo sobre la nada. Ni el GPS sabia ubicar nuestro paradero. Vimos una casa en una colina y decidimos que era propiedad de cuestionado americano que ha comprado grandes extensiones de tierra en Argentina y Chile con propósitos de conservación del todo el ecosistema de la Patagonia.

 

 

Finalmente ya oscuro pero iluminados por una luna llena que se aventuró a salir esa noche, llegamos al Paso Roballos. Fuimos los únicos en cruzarlo ese día. Nos sentíamos héroes. Al poco rato ya estábamos en tierras de San Martin, pero todavía lejos de cualquier poblado, ni asomo de luz eléctrica. Apagamos las luces de la camioneta y nos quedamos ahí en silencio, mirando las estrellas y el cielo infinito. Los tres acordamos que ese día tuvo un misticismo especial.

 

 

Llegamos como a las 11 de la noche a Bajo Caracoles. Sabíamos que era un pueblo pequeño de unos 40 habitantes, pero también que era  lo más cercano a la Cueva de las Manos. Nuestra visita de la mañana siguiente. En Bajo Caracoles hay un sólo hotel: Hotel Bajo Caracoles. El único problema es que las encargadas dormían. Tuvimos que tocar varias ventanas hasta que aparecieron y nos atendieron, inclusive nos hicieron unos sanduches y compramos unos jugos. El hotel es totalmente precario. Baño común y un cuarto helado con una estufita que debe dar calor hasta medio metro de distancia. Nunca he pasado tanto frío desde aquel 31 de diciembre durmiendo en carpas beréberes en el desierto de Erg Chebbi en Marruecos.

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My name is Ana Bazo. I'm traveler and a tourist. Planning a trip seduces me. I love visiting far away solitary places. During my travels I write and take pictures... So, one day I put all that  together and The Undercover Pilot was born.

 

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